Northrop Grumman acaba de lançar sua segunda missão de resgate de satélite

MEV-2 atingirá sua meta no início do próximo ano

Satélite MEV-2 da Northrop Grumman antes do lançamento.



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Ilustração fotográfica de William Joel / The Verge, foto de Northrop Grumman

No sábado, uma nave espacial Northrop Grumman, projetada para dar a um satélite moribundo uma nova chance de vida,lançado no espaço. Seu objetivo é se agarrar a um satélite envelhecido que está no espaço há 16 anos e prolongar a vida do velho robô em órbita, dando-lhe um novo conjunto de motores e combustível.



A espaçonave é denominada MEV-2, de Mission Extension Vehicle 2. O antecessor do MEV-2 foi o satélite MEV-1 inovador, lançado em outubro de 2019. O MEV-1 fez história em fevereiro quando agarrou com sucesso outro satélite já em órbita , marcando a primeira vez que dois satélites comerciais ancoraram no espaço. O alvo do MEV-1 era um satélite de comunicações fora de serviço chamado Intelsat 901, que está no espaço há quase 20 anos. Depois de acoplar com o Intelsat 901, o MEV-1 empurrou o satélite para uma nova órbita, permitindo que a espaçonave comece a operar novamente e estendendo sua vida por pelo menos mais cinco anos.

MEV-2 tentará algumas coisas novas durante seu tempo no espaço

O MEV-1 demonstrou com sucesso um conceito conhecido como serviço de satélite - uma indústria emergente que se concentra no envio de satélites úteis para o espaço a fim de consertar, reparar ou atualizar outros satélites já em órbita. Agora, com o MEV-2, a Northrop Grumman vai tentar novamente. É muito semelhante, Joe Anderson, vice-presidente de operações e desenvolvimento de negócios da Space Logistics, uma subsidiária integral da Northrop Grumman que supervisiona as missões MEV, dizThe Verge. MEV-2 é essencialmente uma cópia carbono do MEV-1 do ponto de vista de design.



No entanto, o MEV-2 tentará algumas coisas novas durante seu tempo no espaço. Por um lado, ele tem como alvo um tipo diferente de satélite do que o MEV-1 disputado. O Intelsat 901 não estava mais funcionando e estava localizado em uma órbita acima da Terra, muitas vezes chamada de órbita do cemitério. Os satélites orbitando muitos milhares de quilômetros acima do planeta são movidos para a órbita do cemitério quando ficam sem combustível para que não atrapalhem ninguém quando se tornam inoperantes. O MEV-1 retirou o Intelsat 901 da órbita do cemitério e o colocou de volta em uma região cobiçada conhecida como órbita geossíncrona - um caminho acima da Terra onde os satélites correspondem à rotação do planeta e parecem pairar sobre o mesmo pedaço do céu o tempo todo. O cinturão geossíncrono é uma órbita bastante crítica para satélites, lar de muitas comunicações e sondas de observação da Terra.

Simplesmente acoplaremos a eles e assumiremos o controle de órbita e atitude.

MEV-2 pretende se encontrar com outro veículo de comunicações Intelsat chamado Intelsat 10-02, mas esta espaçonave não está no cemitério. Ele ainda está operando ativamente em órbita geossíncrona junto com muitos outros satélites críticos - e caros. Na verdade, o Intelsat 10-02 estará transportando o tráfego de comunicações enquanto o MEV-2 tenta atracar no próximo ano. Anderson diz que eles vão deixar os clientes da Intelsat saberem que eles podem experimentar uma curta interrupção do Intelsat 10-02 quando o MEV-2 for ativado. Quando fazemos esse encaixe, ele atrapalha um pouco o apontamento, mas deve ser muito temporário por natureza, diz Anderson. Deve ser bem curto; certamente levaria menos de 20 minutos.

O encaixe do MEV-2 usará os mesmos sensores e rotina de captura que o MEV-1 usou. No entanto, o MEV-2 não terá que mover o Intelsat 10-02 para um novo local. Vamos simplesmente acoplar a eles e, em seguida, assumir o controle de órbita e atitude e mantê-los na mesma caixa de manutenção da estação em que estão hoje, diz Anderson. Essencialmente, o MEV-2 funcionará como um novo motor e tanque de combustível, ajudando a manter o Intelsat 10-02 estável por pelo menos mais cinco anos. O Intelsat 10-02 agora está ficando sem combustível, então o MEV-2 irá garantir que o satélite possa continuar operando por mais algum tempo antes de ser movido para o cemitério.



É possível que o MEV-2 permaneça conectado por mais tempo se a Intelsat quiser assinar outro contrato. No entanto, ambos os veículos MEV são projetados para atender a vários satélites nos próximos 15 anos, de acordo com Anderson. Portanto, outros satélites podem se beneficiar do MEV-1 ou MEV-2 no futuro. Anderson não divulgou quanto custa construir um veículo MEV, mas a Intelsat disse anteriormentea empresa vai pagar à Northrop Grumman $ 13 milhões por anoter MEV-1 conectado ao Intelsat 901 por cinco anos.

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Anderson diz que essas missões de manutenção de satélites são uma área de crescimento de negócios para a Space Logistics e Northrop Grumman. No futuro, a empresa está se concentrando em um novo tipo de servicer chamado Mission Robotic Vehicle, ou MRV, que deve levar os ajustes dos satélites a um nível totalmente novo. Graças a uma parceria com a DARPA, a MRV poderá fazer o que os satélites MEV podem fazer, mas também poderá acoplar pods a satélites que fornecem propulsão por conta própria, estendendo a vida de um satélite em até seis anos. Anderson observa que o MRV será realmente um satélite multisserviço, capaz de fazer vários tipos de reparos além de fornecer propulsões extras. Esse veículo robótico pode fazer outros tipos de serviços, como inspeções detalhadas e missões de reparo completo, diz ele. Portanto, se alguém tiver um painel solar travado, ou antena, por exemplo, podemos usar nosso sistema robótico para fazer essas implantações. Ele também pode agarrar os veículos do cliente e puxá-los e realocá-los para outras órbitas.

O primeiro MRV não está definido para ser lançado até 2023, então, por enquanto, o encaixe do MEV-2 é o próximo grande evento para Logística Espacial. A ancoragem está programada para fevereiro ou março de 2021, momento em que veremos se o MEV-2 pode replicar a ancoragem histórica de seu antecessor, possivelmente movendo a indústria de serviços de satélite para frente.